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Rey del hielo de Boston: un héroe capitalista olvidado

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Tags The Entrepreneur

10/04/2018

“El primer transporte de Hielo, desde las orillas de los Estados Unidos hasta las orillas del Ganges, es un evento de poca importancia; y los nombres de aquellos que planearon y han llevado a cabo exitosamente su aventura a su propio costo, merecen ser transmitidos a la posteridad con el nombre de otros benefactores de la humanidad".1

Este elogio fue escrito en 1837, en el Calcutta Courier. La idea de que las personas en Calcuta, India, pudieron hacer helados, entre otros lujos, en 1837 es bastante fenomenal, y los británicos e indios agradecidos estaban tan emocionados de tener acceso al hielo, algo que efectivamente no existía en el calor del sudeste de Asia, que en realidad le enviaron un regalo de agradecimiento a Frederic Tudor, el "Rey del Hielo" de Boston, por poner a su disposición todos los beneficios del hielo.

Pero hay más en la historia del "Rey del Hielo" que la increíble visión empresarial de Tudor. La industria mundial del hielo surgió en gran medida como resultado del capitalismo estadounidense, que prosperaba a principios del siglo XIX en Boston, una ciudad que se enriquecía con industrias como esta, a pesar de la escasez de recursos naturales. Frederic Tudor no fue la primera persona en vender hielo, pero fue el primero en construir una próspera industria mundial del hielo, que no solo lo convirtió en un hombre rico, sino que también creó una forma para que los alimentos se mantuvieran comestibles durante más tiempo, las carnes más frescas que las alternativas, métodos de preservación y lujos disponibles para las personas que nunca los habían visto antes, como el helado para la gente de Calcuta.

En Walden, Henry David Thoreau eventualmente observaría a algunos de los empleados de Frederic Tudor recolectando hielo de Walden Pond, y fascinados por la industria del hielo, escribió: "Así parece que los habitantes sofocantes de Charleston y Nueva Orleans, de Madras y Bombay y Calcuta, bebe en mi pozo”.2 La recolección de grandes bloques de hielo cortados estratégicamente del famoso estanque de Thoreau fue solo uno de los elementos de la industria del hielo que construyó Frederic Tudor. El aspecto más desafiante fue encontrar una manera de enviar a todo el mundo un suministro de mercadería que se derritiera en el camino, y luego crear una base de clientes de retorno que probablemente se mostrarían reacios a comprar hielo que se derretiría antes de que llegasen a producir. uso de ello. El hielo no era un producto fácil de hacer rentable.

Para crear la industria del hielo, Tudor tuvo que asumir una serie de riesgos que impidieron a otros empresarios ingresar al mercado. No solo no había manera de enviar efectivamente el hielo a largas distancias al comienzo del siglo XIX, sino que el mercado del hielo fluctuaba de manera salvaje dependiendo de la temporada; Hay pocos compradores de hielo en el invierno, al menos hasta que puedas encontrar una manera de llevarlo a esas áreas donde se derrite más rápido. Y los barcos mercantes se mostraban reacios a enviar grandes bloques de hielo, temiendo que el hielo se derritiera, hundiendo sus barcos (un miedo infundado, pero uno que se interponía en el camino de Tudor, no obstante). Para tratar de contrarrestar algunas de sus barreras, apeló al Estado para que le otorgue un monopolio sobre la industria, pero se le negó este privilegio y tuvo que construir la industria de acuerdo con sus propios méritos.

Para hacer esto, Tudor inventó la "Cadena de Frío". La Cadena de Frío era un sistema de transporte de hielo en contenedores aislados que preservarían suficiente hielo para permitir el transporte global. El mayor desafío de esto fueron los puntos de transición en los que el hielo tenía que moverse de un recipiente a otro, retirándolo del almacenamiento autoaislante en el que una pared exterior de hielo derretido servía para preservar los bloques interiores de hielo. Incluso si Tudor pudiera encontrar una manera de resolver este problema tecnológicamente, tenía que hacerlo de una manera que mantuviera el costo de suministrar hielo lo suficientemente bajo como para beneficiarse de los bajos precios que la gente estaba dispuesta a pagar por ello, recordándonos una vez más de la importancia del cálculo económico y del sistema de precios al asignar recursos a tecnologías innovadoras. Así que a través de una gran cantidad de costosos ensayos y errores, Tudor ideó varias innovaciones que, cuando se unieron, permitieron que el hielo se moviera de su origen a los carros, de los carros a los trenes y de los trenes a los barcos, y lo hizo. esto mientras reducía drásticamente la velocidad a la que el hielo se fundía dentro de sus contenedores bien aislados.

Mucha gente, comprensiblemente, cuestionó la sabiduría de Tudor cuando realizó su primer envío global en 1806. El Boston Gazette tuvo que recordar a sus lectores que su historia de un envío de hielo a través del Océano Atlántico no fue inventada: “No es broma. Un barco con una carga de 80 toneladas de hielo ha salido de este puerto para Martinica. Esperamos que esto no sea una especulación resbaladiza”.3 En esta primera aventura, Tudor perdió su camisa. Había descubierto una forma de enviar el hielo a larga distancia, pero sus clientes no tenían forma de evitar que se derritiera después de la compra. Recomendó que lo transportaran a casa en mantas de lino, pero cuando esto no pudo evitar que el hielo se derritiera, terminó con una enorme pérdida de $2.500.

Pero Tudor no llegó a la conclusión de que la industria del hielo era imposible. En cambio, tenía un nuevo problema que resolver. Sabiendo que podía enviar el hielo, necesitaba una forma para que sus clientes lo conservaran después de la compra. Esto fue vital para crear un mercado a largo plazo, en lugar de un negocio de aceite de serpiente. Como escribe Jonathan Rees:

Mientras que los hombres de negocios menos escrupulosos podrían haber dejado que la gente compre hielo solo para ver cómo se derrite, Tudor quería crear clientes permanentes. Para que los clientes regresen a por más, Tudor les dio contenedores de almacenamiento de su propia invención, y estos receptáculos formaron una pieza crucial de la cadena de frío rudimentario de Tudor.4

Tudor mejoró sus receptáculos con el tiempo, pero el elemento importante es que este empresario, a pesar de vender a mercados que estaban literalmente lejos de él, estaba decidido a encontrar una manera de hacer que sus clientes regresen por más, y eso significaba hacer negocios honestos.

Tudor se ganó la reputación de "Rey de Hielo" de Boston, pero nunca logró el estatus de monopolio. De hecho, su comercio de hielo era tan lucrativo que en la década de 1830, una multitud de competidores emergían para competir con él. A pesar de que copiaron sus invenciones tan cerca como pudieron, muchos de ellos no lograron que su comercio mundial de hielo fuera tan rentable como el suyo. Tudor había establecido un nivel de eficiencia que no podía ser superado. Pero incluso si él era el vendedor dominante, nunca arrinconaba el mercado. Para 1849, Tudor estimaba que servía a menos de una cuarta parte del mercado de hielo.

Tudor es una figura casi desconocida en la historia de los empresarios innovadores que acumulan grandes fortunas a través de su ingenio. Al igual que los Rockefeller y los Carnegies que vinieron después de él, comenzó a trabajar cuando solo tenía trece años, donde aprendió a hacer negocios lo suficientemente bien como para establecer el éxito antes de crear la industria para el hielo. Una vez que finalmente creó el comercio de hielo, perdió miles de dólares (su pérdida de 2.500 $ en Martinica se traduciría a 40.000 $ hoy, y eso fue después de canalizar dinero para descubrir cómo hacer que el hielo cruzara el océano en primer lugar). Hizo un llamamiento al gobierno para obtener privilegios especiales, pero se le negó, y tan pronto como finalmente descubrió cómo hacer del comercio de hielo una industria lucrativa, su participación en el mercado se mantuvo modesta por la afluencia de nuevos competidores que intentaban duplicar su éxito.

Sin embargo, en última instancia, Frederic Tudor fue recompensado con una gran riqueza, pero solo después de que proporcionó al mundo los medios para conservar los alimentos tanto para su sabor como para su sabor, al tiempo que ofrecía lujos como el helado a disposición de personas tan lejanas como Bombay. El elogio como uno de los grandes "benefactores de la humanidad".

  • 1. Citado en Jonathan Rees, Refrigeration Nation: a History of Ice, Appliances, and Enterprise in America , Estudios en la industria y la sociedad (Baltimore: The Johns Hopkins University Press, 2013), p. 25.
  • 2. Henry David Thoreau, Walden (1854; Princeton: Princeton University Press, 2004), págs. 297-98.
  • 3. Citado en Rees, Refrigeration Nation , p.15.
  • 4. Ibid., Pág. 21.

Chris Calton is a 2018 Mises Institute Research Fellow and an economic historian. He is writer and host of the Historical Controversies podcast.

See also his YouTube channel here.

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