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Evaluando el legado de Angela Merkel

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La cancillería de Angela Merkel está terminando. Es hora de una evaluación. Ella ha gobernado Alemania desde 2005. Después de las elecciones en septiembre de 2017, comenzó su cuarto mandato; sin embargo, en octubre de 2018, renunció a la presidencia de su partido político, la UDC (Unión Demócrata Cristiana). Indicó que también puede renunciar a la cancillería y dejar espacio para un sucesor. Mientras tanto, Merkel ha recibido un trato muy benévolo por parte de los medios de comunicación, ya que es la primera canciller de Alemania y se ha ganado más simpatía porque creció en la parte oriental del país cuando estaba bajo el dominio soviético y una economía socialista. Pero su legado es mixto. En la superficie, sus logros parecen impresionantes. Sin embargo, una mirada más cercana al desempeño de la economía alemana revela que se destacó en el arte del engaño.

Desempeño macroeconómico

Durante su tiempo en el cargo, la economía alemana ha mostrado un desempeño macroeconómico formidable, primero, con el empleo. Después de un aumento en el desempleo de 1975 a 2005, que elevó la tasa de desempleo del 1 por ciento a más del 10 por ciento, la tasa disminuyó durante el tiempo de Merkel en el cargo y se ha reducido al 3,3 por ciento a fines de 2018.

Figura 1: Alemania. Tasa oficial de desempleo, 1950-2018

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Fuente: tradingeconomics.com

La disminución del desempleo se produjo junto con una fuerza laboral en expansión y un aumento de la tasa de participación laboral. Bajo la cancillería de Merkel, la economía alemana experimentó una rápida recuperación de la crisis de 2008 y después de 2010 podría registrar tasas de crecimiento anual constantes de alrededor del 2 por ciento. Después del período de débil crecimiento antes de la crisis de 2008 y la turbulencia durante la crisis financiera, la economía alemana volvió a su tendencia de crecimiento a largo plazo.

La estabilidad del nivel de precios fue otra marca de la economía alemana durante la cancillería de Merkel, aunque Alemania es parte de la zona euro, y el Banco Central Europeo tiene la última palabra en las decisiones monetarias. Sin embargo, la estabilidad a nivel de precios sirve como un criterio para el desempeño económico de un gobierno nacional, y durante la mayor parte del período de mandato del Canciller Merkel, la tasa de inflación subyacente de Alemania ha oscilado dentro del pequeño rango de entre 1 y 2 por ciento anual en comparación con sus años en el cargo.

El principal respaldo al crecimiento de la economía alemana, no muy diferente de lo que sucedió en los Estados Unidos, provino de las bajas tasas de interés que el banco central europeo había implementado después de la crisis financiera de 2008.

Figura 2: Alemania. Crecimiento económico (tasa de crecimiento anual del producto interno bruto) y tasa de política del Banco Central Europeo (BCE), 2008-2018

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Fuente: tradingeconomics.com

La economía alemana siempre ha tenido un desempeño de exportación superior y se mantuvo entre las tres principales economías de exportación, junto con Estados Unidos y China durante el tiempo que Merkel ocupó el cargo. Sin embargo, a diferencia de Estados Unidos, que importa más de lo que exporta, Alemania se ha convertido en el campeón mundial como el mayor exportador neto en 2017, con un superávit comercial que supera al de China. El gobierno elogia este logro e ignora que los excedentes comerciales persistentes son tan problemáticos como los déficits persistentes y que los excedentes de exportación altos reflejan inversiones bajas en relación con el ahorro interno.

Durante la cancillería de Merkel, la carga de la deuda pública de Alemania dejó de crecer. Mientras que el coeficiente de deuda de Estados Unidos aumentó del 60 por ciento antes de la crisis financiera de 2008 a un nivel actual del 105 por ciento, el coeficiente de deuda de Alemania, que se situó en torno al 65 por ciento en el momento en que Merkel asumió el cargo, ahora se sitúa en el 64 por ciento.

La otra cara de la moneda

El lado bueno del tiempo de Merkel en el cargo no es obra de ella. Son el resultado de las políticas de su predecesor y de la política de bajos tipos de interés del Banco Central Europeo. Las crisis en la franja sur de la eurozona han mantenido bajo el tipo de cambio del euro e impulsado la competitividad internacional de Alemania. La baja carga de la deuda pública no es el resultado de frenar el gasto social, sino de una menor inversión pública en la infraestructura del país .

Merkel tampoco merece crédito por la disminución de la tasa de desempleo en Alemania que ocurrió durante su mandato. Fue su predecesor, Gerhard Schröder (canciller de 1998 a 2005) quien implementó las reformas que reducirían el desempleo. Logró la casi imposible tarea de incorporar a los sindicatos y conseguir las medidas a través del parlamento.

Las reformas de Schröder, resumidas como “Hartz IV“ en Alemania, lograron una profunda reforma del mercado laboral alemán y pusieron límites al acceso a los programas de bienestar. Las leyes de reforma se aprobaron en el parlamento en 2003 y entraron en vigencia en enero de 2005. En septiembre del mismo año, Angela Merkel se convirtió en rectora después de derrotar a Gerhard Schröder en las elecciones generales, justo a tiempo para reconocer lo que su antecesor había logrado.

Merkel no continuó con las reformas del estado de bienestar excesivo. Ella redujo las reformas de Schröder de las políticas de jubilación anticipada e introdujo, por primera vez en la historia alemana, las leyes de salario mínimo. En 2010, en una reacción emocional ante el accidente nuclear de Fukushima en Japón, impulsó la decisión de abandonar la energía nuclear en Alemania tan pronto como hasta 2020. Será después del tiempo de Merkel en el cargo, cuando aparezcan los costos de esta decisión.

Gestión de crisis

El tiempo de Merkel en el cargo presenció tres grandes crisis: la crisis financiera internacional de 2008, la crisis de la deuda griega que comenzó en 2010 y la crisis migratoria de 2013. Durante la crisis financiera de 2018, dejó el trabajo práctico al Banco Central Europeo. que redujo las tasas de la misma manera que la Reserva Federal en los Estados Unidos. Su parte de la gestión de crisis existía en la persuasión moral. Ella podría convencer al público de que los depósitos bancarios eran seguros y ayudaron a evitar que un banco corriera.

En la crisis de la deuda griega, el papel del gobierno alemán fue calamitoso. Cuando Grecia, miembro del euro, tuvo dificultades para pagar su deuda, no siguió las reglas establecidas por el Tratado de la Unión Europea según el cual cada estado miembro es responsable individual de su deuda pública. En cambio, la canciller Merkel y su ministro de Finanzas, Wolfgang Schäuble, anunciaron una promesa de rescate a medias. Con este movimiento, el gobierno alemán no aclaró su verdadera posición, pero se sumó a la confusión. Como resultado, la crisis se convirtió en una tragedia. El hecho de que el gobierno griego había: primero, engañado sobre las condiciones fiscales cuando el país solicitó la membresía en el euro; en segundo lugar, que el gobierno griego tomó ventaja negligente de los privilegios que venían con la membresía del euro; y tercero, que dependía de la propia Grecia limpiar el desorden con sus finanzas públicas, se volvió tan confuso que, al final, la culpa de la crisis de la deuda griega recayó en la falta de voluntad de Alemania para financiar un completo rescate.

El manejo de Merkel de la crisis migratoria en 2015 muestra un patrón similar. Proclamó el deber nacional de salvar a los refugiados de un conflicto que no era responsabilidad de Alemania. Tampoco reconoció que un estado nacional de bienestar y la acogida de millones de refugiados extranjeros no van bien juntos. Merkel engañó a los alemanes con su afirmación de que “podemos lograrlo” cuando en realidad debería haber preguntado a su gente: “¿Quieres albergar a millones de inmigrantes o mantener tu estado de bienestar?” No es de extrañar que esta política haya debilitado a los partidos tradicionales de la línea principal y haya instigado el auge de los partidos radicales.

Legado

El legado de Angela Merkel como canciller de Alemania es mixto. Puede llamarse afortunada por el desempeño de la economía alemana durante el tiempo de su gobierno. Fracasó como gestora de crisis y ha empeorado el panorama político de su país. Durante su mandato, los partidos en los extremos del espectro político han aumentado en importancia. Con su política, ella ha acelerado el declive de su propio partido y el de su socio de coalición, el Partido Socialdemócrata (SPD).

El sistema político, una vez centrado en unos pocos partidos principales, ahora está fragmentado. En la última elección general de septiembre de 2017, la proporción del socio de la coalición gubernamental de Merkel, el Partido Socialdemócrata de Alemania, disminuyó a 20.5 por ciento y la propia unión de partidos de Merkel, la Unión Demócrata Cristiana y su rama bávara cayeron a 32.2 por ciento. Los partidos extremos de la franja izquierda y derecha están en aumento. La “Alterativa para Alemania” (AfD por sus siglas en alemán), que apareció por primera vez en una elección nacional, obtuvo una participación del 12,6 por ciento, mientras que el partido de extrema izquierda (Die Linke), que tiene sus raíces en el Partido Comunista en La antigua Alemania del Este, recibió el 9,2 por ciento de los votos.

La popularidad de Angela Merkel, que solo recientemente está en declive, se basó en delirios. Ella tomó crédito por la caída del desempleo que no fue su logro. En lugar de mantener el impulso de su predecesora y seguir adelante con las reformas urgentes del exagerado estado de bienestar alemán, ella ha promovido la ilusión de que no se necesitan reformas y que se puede expandir el estado social. Ella introdujo una política de salario mínimo y, por lo tanto, obstaculizó la integración de los inmigrantes a quienes acogió. En un movimiento más guiado por la emoción que por consideraciones racionales, comenzó la apresurada salida de Alemania de la energía nuclear. Ella tiene una parte considerable de responsabilidad por la creciente desunión entre los estados miembros de la Unión Europea. Con su demanda de distribuir a los refugiados que había dado la bienvenida a Alemania a través de los estados miembros europeos, ha contribuido inadvertidamente al voto Brexit del Reino Unido y al surgimiento de movimientos nacionalistas y gobiernos autoritarios en Europa del Este. Queda por verse si el bajo desempleo durará cuando los bancos centrales ajusten el dinero. Pero incluso sin un aumento de las tasas de interés, el desempleo en Alemania aumentará cuando finalice el auge de las exportaciones. Entonces los verdaderos costos de las políticas de Merkel se harán evidentes.

Dr. Antony P. Mueller is a German professor of economics who currently teaches in Brazil. Write an e-mail. See his Amazon author page.

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